软银投资的人形情感机器人 Pepper 自2014年7月首次亮相以来,已经在商场、机场、车站等人流量大且通常需要提供问询服务的场所,投放了一万多台。它曾帮助乘客在法国车站找到正确的月台,还有一些成了法国、西班牙超市的导购员。

Pepper 听人说话时,会把手臂抱于胸前,就像人类交谈时会做的动作。被问问题的时候,眼睛周围的提示灯会变亮,表示它正在倾听。Pepper 头上有四个麦克风和一些触摸传感器,嘴巴和胸口各有一枚摄像头,眼睛后面安置一枚3D 传感器,躯干内设有陀螺仪。

软银首席执行官孙正义将其称为“第一个可以读取人类感情的机器人”。但经营它的软银机器人公司负债已经超出资产2.74亿美元2015财年软银机器人公司的亏损高达10 亿美元。中间最直接原因是销售价低于成本价,卖一台亏一台。Pepper 个人版本的官方定价约 2000 美元。企业用户则采用租赁方式,公司跟软银签 3 年租赁合约共 16000 美元,到期后机器人还给软银。

Pepper 机器人持续亏损,已经负债 2.74 亿美元 Pepper机器人持续亏损,已经负债2.74亿美元 AI资讯
图/日经

软银机器人的母公司软银集团,在递交公司截止到今年 3 月财年业绩报告中披露上述事项。它们之后在发给《日经》的声明中称,“我们将通过相关业务(如应用和内容)来增加企业销售额并提高利润表现。”

去年,Pepper 在美国南加州大学一家新开张的定制印花服装店投入使用。软银表示机器人帮门店营收增长三倍、客流量提升 20%。这是单方面的说法,对机器人感到新奇的客人会走进去看它。但没有进一步的数据说明它能持续为店里带来客人。

更多的声音来自对产品实用性的质疑。2015 年 Pepper 发售之后被人抢购一空,当人们一年后陆续收到货物时,失望随之而来。《日经》当时表示,很希望软银能做出让人惊叹的应用,哪怕只有一个也好,“但到目前为止,我们还没有看到。它仅仅停留在对话、护理、游戏等之前已经想到的领域之内。”

“Pepper 的设计定位并不是实用性的自动化机器人。它完成的指令都是事先设定好的。”Mashable 体验后说,“Pepper 的定位仅是陪伴人类,比如开开玩笑,说一些有趣的事情,或者在用户烹饪时大声把菜单念出来。”

问题是,人们需要这么奢侈的聊天机器人吗?